Sciences
COSMOS - Une lointaine planète, potentiellement habitable, a été découverte par une équipe d'astronomes. Elle se trouve dans un autre système solaire, situé à 31 années-lumière de la Terre. A l'échelle de la galaxie, c'est une voisine. Mais pourra-t-on un jour s'y poser ? Zoom Qs Spiridon Nic 'internatio '16 Air hstQrd
- Matthieu DELACHARLERY

Depuis la découverte en 1992 de la première planète gravitant autour d’une étoile autre que notre Soleil, par le télescope spatial Kepler, la liste des exoplanètes n’a cessé de s’allonger. L’engin d’observation, qui a pris sa retraite l’an dernier, a débusqué au total 2345 planètes en dehors du Système solaire, 2242 autres étant encore en attente de confirmation. Depuis, c’est désormais son héritier, TESS, qui poursuit les investigations.


Le nouveau chasseur d’exploplanètes de la Nasa a quitté la Terre en avril 2018. Comme son prédécesseur, l’engin spatial passe au crible les profondeurs du Cosmos à la recherche de nouveaux mondes lointains potentiellement habitables. Il fonctionne de la même manière que son prédécesseur, principalement en regardant fixement une étoile, dans l’attente de minuscules interstices dans la lumière qu’elle émet, ce qui indique qu’une planète en orbite passe devant elle.N5170 El Pleasant LichenBo El Naturalista El N5170 Naturalista LichenBo Naturalista Pleasant 1lJ3uF5TKc

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Découverte d'exoplanètes par la NASA : au fait, c'est quoi une planète en "zone habitable" ?

Récemment, grâce aux données fournies par le satellite de la Nasa, une équipe internationale d’astronomes a fait la découverte d’un nouveau système solaire : un trio de planètes gravitant autour d’une naine rouge connue sous le nom de GJ 257, ressemblant curieusement à notre Soleil. L’une de ces trois exoplanètes, nommée GJ 257 d, intéresse tout particulièrement les scientifiques. L’astre en question se situe à la périphérie de la "zone habitable" de son étoile hôte.


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Pour le dire plus simplement, la planète GJ 257 d se trouve à une distance ni trop petite et ni trop grande pour que la température soit propice à la présence d’eau liquide, un ingrédient clé pour permettre le développement de la vie. A la différence de ses deux petites sœurs, GJ 357b et GJ 357c, dont toute atmosphère a certainement dû être anéantie sous les coups de chalumeau émis par le soleil autour duquel gravitent ces trois mondes exotiques nichés aux confins de notre galaxie.

A l’échelle de la galaxie, GJ 257 d est une voisine

Qui plus est, tout comme la Terre, GJ 257 d est une planète rocheuse. Les scientifiques estiment que ce monde lointain reçoit quasiment la même quantité d’énergie solaire que Mars avec notre Soleil. D'après leurs estimations, les températures à sa surface avoisineraient -53 degrés Celsius. "Cela semble un peu froid à première vue. Mais si l'atmosphère était dense (contrairement à Mars), l'effet de serre réchaufferait la surface et l'eau pourrait être liquide", soutient l’astrophysicien Rafael Luque, qui a dirigé les recherches, dans un communiqué de la Nasa.

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On imagine déjà des astronautes en train de poser le pied à sa surface.  A chaque nouvelle découverte, la même question revient : ira-t-on un jour sur place ? Mais ce n'est pas non plus la porte à côté. Ce monde lointain est situé à environ 31 années-lumière de la Terre, soit environ 295.000 milliards de kilomètres ! Rien que ça. A la vitesse de la lumière, le voyage prendrait 31 ans. En prenant un avion de ligne, il faudrait pas moins de 30 millions d’années pour voir GJ 257 d de près.

Il faudrait 673.000 ans à New Horizons pour rallier GJ 257 d

Alors, avec un vaisseau spatial ? La sonde américaine New Horizons, qui a fait parler d'elle en juillet 2015 grâce aux spectaculaires images de Pluton qu'elle nous a transmises, file à la vitesse de 14,3 kilomètres par seconde (soit plus de 50.000 kilomètres par heure). Actuellement, c’est l’engin spatial le plus rapide jamais construit par l’Homme. Pour se rendre autour de GJ 257 d, il faudrait à New Horizons pas moins de 673.000 ans.


Hélas, nous n’avons pas encore les moyens techniques pour maintenir des astronautes en vie pour un voyage qui durerait plusieurs générations. Bref, vous l'aurez compris, on ne va pas y aller demain. Pour contourner ce problème, certains songent à envoyer des robots à la place des êtres humains. A l’instar de l’astrophysicien Stephen Hawking (décédé le 14 mars 2018) et du milliardaire russe Yuri Milner qui, en avril 2016, avaient dévoilé le prototype d’un nano-vaisseau, nommé Starshot (dont une vidéo de présentation est disponible sur YouTube).

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De la taille d’une carte mémoire, cet engin futuriste serait capable d’atteindre la vitesse ahurissante de 60.000 kilomètres par seconde (soit 261.000.000 kilomètres par heure), en utilisant des voiles solaires propulsées par des tirs laser. Grâce à ce système de propulsion, l’engin devrait pouvoir atteindre Alpha du Centaure, l’une des étoiles les plus proches de la Terre (elle se trouve à seulement 4,3 années-lumière de la Terre), en moins de 20 ans. Le voyage pour se rendre autour de GJ 257 d, quant à lui, ne prendrait "que" 145 ans environ.

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Matthieu DELACHARLERY

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